Черный свет

Цикл рассказов: "Баллады старого Илая". Рассказ 6.

 


Черный свет

***

Ружье старика Фруга громыхнуло над самой макушкой Артура. Несмотря на защиту полного шлема, по ушам шарахнуло будь здоров… Юноша даже закусил губу от боли.

— Ну куда же вы, господин! - всплеснул рукой бородатый стрелок. - Не гоже у самого ствола головой мелькать… Всякое может приключиться…

— Да черт с ним! - махнул рукой юноша. - Ты убил эту тварь?

— Нет, не попал… Он гад вертлявый. Убег быстро… - недовольно пожевывая кусочек холщевой бумаги, ответил Фруг. У пожилого гнома была дурацкая привычка - при зарядке ружья оставлять кусочек пыжа во рту. Многие сослуживцы смеялись над ним, но тому все ни почем - у каждого свои странности найдутся.

— Что ж ты так! - покачал головой молодой воин. - Лерой, - обратился Артур к рыцарю с синим сержантским плюмажем на шлеме, - не преследуй их! Останови ребят! Черт его знает, что там они в зарослях приготовили.

На замечание Артура старик-гном только ухмыльнулся. Конечно, он мог бы легко с такого расстояния попасть в громадного орка. Но несносный мальчишка слишком не вовремя замаячил в прицеле ружья. Пришлось скосить ствол в сторону - вот и результат.

Десяток под командованием молодого паладина Артура по заданию сотника проводил приграничную разведку вокруг портового городка Телмарис - последнего пункта, который связывал Лунное Королевство со Срединным морем. За последние шесть с лишним лет разбушевавшиеся орки отбросили силы Наместника далеко на север, лишив людей почти всех владений в степях и нагорьях южных княжеств. В виду жестокой войны, разразившейся с приспешниками некого Анклава на востоке, у Наместника не хватало сил параллельно бороться с орками - приходилось сдавать один город за другими… Но в какой-то момент досдавались так, что приграничные земли кончились и перед орками открылись благодатные пашни густонаселенных районов южных провинций… Тут-то Наместник и опомнился, но поздно. Орки, словно саранча, просочились вглубь королевства и отсекли все самые важные артерии юга. Войска были разрознены, и во избежание полного истребления им приходилось действовать по обстоятельствам. В частности, магистрат Телмариса, по совместительству, сотник королевской армии, организовал круговую оборону города в надежде, что рано или поздно Наместник додумается прислать войска: в противном случае море будет потеряно.

Между тем отсиживаться за хрупкими стенами плохо укрепленного Телмариса никто не собирался. Сводные отряды постоянно устраивали вылазки в близлежащие территории, нанося точечные удары по разрозненным бандам орков. Точно также десяток Артура, исследуя лесистую местность к востоку от города, обнаружил около полтора десятка орков, увлеченных разорением останков сгоревшей деревни. Дикари были так беспечны, что принялись грабить, совсем забыв выставить хотя бы пару часовых. Не долго думая, молодой и горячий паладин приказал атаковать.

После двух точных залпов и отрезвляющего огненного дождя на голову, орки потеряли сразу пятерых убитыми. Еще двоих свалили мечники-ветераны. Артур же сразу выбрал себе соперника поинтереснее и срубил ошарашенного чангаса - командира зеленокожего воинства. Растерявшиеся орки быстро смекнули что к чему и, побросав награбленное, пустились наутек. Жалкие трусливые твари.

— Стройся! - скомандовал Артур.

Разгоряченные солдаты поспешили выстроиться в одну шеренгу перед командиром. Все, кроме мага по имени Рон - он же медленно, не спеша занял свое место в строю: чародей вообще выполнял команды молодого паладина без особого желания и с откровенно надменным выражением на лице. Судя по многочисленным шрамам, он давно тянул лямку в королевской армии и повидал за время службы всякое - тем более разных командиров. Однако тот же Фруг был куда более старым и опытным солдатом, но без лишней надобности этого не показывал, даже наоборот, во многом очень благосклонно относился к своему командиру. Наверное, просто Рону не нравился Артур.

Молодой десятник внимательно оглядел своих подчиненных. Стандартный подходный десяток: пятеро мечников, трое стрелков с мушкетами и маг… Десятым бы он сам - паладин. В соответствии с уже покрывшемся пылью, но до сих пор действующим распоряжением короля Антареса десятком командовать разрешалось только паладинам. В исключительных случаях - иным служителям веры. Если же в результате боевых действий ни тех, ни других в живых не оставалось, десяток подлежал расформированию. В Лунном Королевстве считалось, что только духовные лица имеют право вести людей на смерть. На деле же зачастую этим правилом пренебрегали - особенно сейчас, когда на всем юге с горем пополам можно было насчитать несколько паладинов и иных духовников саном повыше.

— В походную колонну становись! - продолжал командовать Артур. - Теве - в дозор. Долтор - замыкающий. Идешь на десять шагов позади всех. Вопросы?

Воины молча выполнили приказы. Вопросов и предложений не поступило.

— Идем тихо. Никаких разговоров. Лишнего шума не издавать. Вперед!

Как только Теве - один из стрелков - скрылся в зелени, десяток выдвинулся в путь. Спустя несколько минут густая чаща поглотила закованные в сталь тела воинов, надежно укрыв от глаз неприятелей.

А они точно были рядом. Лазутчики орков бродили по всем окрестным землям в поисках новой добычи и отдельных отрядов людей. Тактика сотника Телмариса уже попортила оркам немало крови - они просто мечтали поймать в засаду дерзких храбрецов и порубить на куски.

Артур знал это и был постоянно готов к нападению, ежесекундно ожидая удара из-за ближайшего куста. Проклятье! Это рано или поздно превратит его в параноика.

Лили определенно не одобрит это…

***

Куда податься молодому, физически развитому человеку из семьи разорившихся дворян, но с достаточно хорошими знакомствами среди духовных сановников? Естественно, в Школу Святого Слова - место, где обучали будущих защитников веры и священников. В солдаты идти ему было не положено, а в офицеры по-другому попасть было нереально. Заниматься чем-то другим сыну хоть и обедневшего, но все же дворянина не разрешалось. Оставался только один путь…

В шестнадцать лет Артур принял постриг, и спустя десять дней после поступления в Школу он прошел самый главный отбор в своей жизни - Выбор Света. Эта процедура проводилась тремя Высшими Отцами, которые, стоя на Скрижали, определяли склонность юных монахов к магии и боевому искусству. Так как особыми магическими талантами Артур не отличался, Высшие Отцы без лишних колебаний указали ему на щит и меч, начертанные на внешнем круге Скрижали - путь паладина.

А затем были долгие пять лет обучений, молитв и бесконечных тренировок. Далеко не всем падаванам было суждено дожить до принятия меча. Некоторые отказались от пути воина, другие просто погибли во время сложнейших испытаний, которые будущие паладины проходили ежегодно: от всяческих сражений с нелюдью, до покорения высот и выживания в безлюдных местах.

Но Артур прошел все и получил свой меч. И тут же был направлен в Телмарис. Тогда орки еще только начинали беспокоить южные пределы Лунного Королевства.

Приняв роль десятника Артур принялся с энтузиазмом муштровать подчиненных ему бойцов. Воины не возражали. Многие из них уже успели попробовать песка и крови и были хорошо осведомлены о пользе хорошей тренировки. Даже под жгучим и беспощадным солнцем.

— Не хотите воды? - раздался звонкий девичий голосок за спиной. Взмыленный и разгоряченный Артур обернулся. Перед ним стояла скромная девушка с глиняным кувшином в руках. Ее золотые волосы блестели и развивались на легком ветру.

— Да… не отказался бы, - смущенно пробормотал Артур и принял кувшин из рук девушки.

— Эй, командир, мы занимаемся? - окликнул десятника один из бойцов. Уже несколько часов Артур гонял воинов, заставляя их сражаться стенка на стенку. Даже стрелков и ворчливого Рона паладин вооружил учебными мечами.

— Отдыхаем пять минут! - махнул рукой юноша и снова устремил взор на незнакомку. Прильнув пересохшими губами к кувшину, он не сводил глаз с ее улыбающегося лица. Оно было таким нежным…

Неожиданно Артур осознал, что никогда… не пробовал женщину. За годы обучения и службы его увлеченный ум совершенно не касался любовных вопросов. Он вообще сторонился противоположного пола, предпочитая тренировки вечно капризным дамам.

А тут такое дело…

Артур покраснел и вернул кувшин девушке. Потупив взор, он смущенно поблагодарил ее.

— Какой ты забавный. Правду матушка говорит о тебе, - рассмеялась она.

— Матушка? Ты дочь Эйворы? - юноша поднял взгляд. Он прекрасно общался с хозяйкой постоялого двора, в котором был расквартирован его десяток.

— Да, я вернулась недавно из Милдора. Училась пряжи несколько месяцев. А вообще меня зовут Лили.

— Очень приятно…Лили, - щеки юноши залились краской. - Меня Артур.

Коленки паладина дрожали.

***

Вражеская стрела свистнула буквально к сантиметре от головы Артура, вырвав его из приятных размышлений. Как и ожидалось, постоянное напряжение в итоге вылилось в минутную слабость, которая чуть не закончилась для молодого воина фатально.

Фруг тут же вскинул ружье и выстрелил. Раздался сдавленный крик и из кустов выкатилось тело орка. И в следующий миг заросли ожили. Десяток все-таки попался в засаду. Куда же смотрел дозорный?

Особо прыткий орк подскочил к Артуру, замахнулся огромным двуручным топором, но тут же завалился назад, брызжа кровью из распоротого брюха - круговой удар Артура славился своей быстротой. Еще двое орков пали замертво от двух разящих пуль. Остальные налетели на мечников, но откатились обратно. Солдаты несмотря на пересеченность местности успели выстроиться в линию и отразить порыв нападавших слаженным ударом щитов. И в тот же миг орков накрыла белая пелена…

— Назад! - заорал Рон, и мечники бросились в рассыпную.

Орки завизжали что есть мочи. Их тела стали медленно плавиться, оседая бесформенной жижей на лесной земле. С ними не было шамана - помочь было некому.

Минута и от нападавших остались только перемазанные лохмотья.

Рон тяжело облокотился на ствол дерева.

Однако лес продолжал шуметь. Видимо десяток атаковала только первая партия.

— Нужно уходить, Артур, - резонно заметил гном, перезаряжая ружье. - Совсем невыгодная позиция у нас.

— Знаю, - сплюнул Артур. - Рон, идти сможешь?

— Да уж смогу! - ответил маг, тяжело дыша.

— Хорошо. Что с Теве?

— Думаю, его уже нет, - покачал головой Лерой.

— Уходим. Не разбегаемся. Двигаемся на север. Вперед!

Воины побежали. Несмотря на усталость, они продолжали двигаться. Каждый прекрасно понимал: остановишься - галдящая за спиной толпа орков настигнет и нашинкует на мелкие ломтики.

Несколько раз разрозненные части погони настигали десяток, и воины Артура вступали в бой. Пара стычек прошла без потерь, но в одну из последних схваток меткий бросок орка все-таки достал сержанта. Метательный топор разорвал грудь несчастного и пробил сердце. Лерой погиб на месте.

— Не дойдем до Телмариса, - прохрипел Фруг. - Догонят. Нужно уходить восточнее.

— Там Рудвинг, - покачал головой Рон. - Река Плача. Прижмут нас - потонем. Перейти в брод ее не удастся.

— Если сбросим все с себя, то не потонем. Плавать умеют все, - не согласился Артур.

— А вы собрались переплывать ее? - изумился Фишо - второй стрелок. - Там же Муил Майден.

— Мертвая зона, - кивнул Рон.

Среди воинов пробежал недовольный ропот. Об этом месте ходило множество слухов. Но мало кто смельчаков проверил их на себе и… вернулся обратно.

— Ну уж нет, - запротестовал Стоун - один из мечников.

— Пойдете хоть к дьяволу на рога, понятно? Приказ есть приказ! - взревел вдруг Артур.

— Что ты… - хотел было возразить что-то Рон, но паладин схватил его за ворот и встряхнул несколько раз.

— Есть вопросы, а? - ревел Артур в лицо.

— Нет… нет…ва…про…сов…! - закричал в ответ Рон.

— Тогда молчать! - Артур отшвырнул мага в сторону. - Еще раз услышу слово поперек, буду рассматривать это как мятеж. Всем понятно?

Воины с тяжелым сердцем кивнули.

— Либо нас догонят орки, либо мы уйдем через реку. Помирать героически здесь никто не будет. Телмарис уже и так лишился двух солдат. Потеря еще восьми станет слишком дорогой растратой. Вперед! Орки уже совсем рядом…

Они бежали, стараясь уклоняться от боя, петляли, путали следы. Но ничего не помогало. Орки гнали воинов Телмариса на восток. В Муил Майден.

Когда в непроглядной чаще леса появились первые зазоры, у почти выдохшихся солдат вырвался крик ликования. Но когда бойцы Артура выскочили на перед Рудвинга, их лица тут же побледнели. Цвет лица Фишо вообще приобрел сероватый оттенок.

За неширокой рекой стояла сплошная стена леса. Дремучего и непроглядного. Высокие и крепкие деревья непоколебимо стояли на самом берегу Рудвинга, а их густые кроны в свете заходящего солнца имели некоторый нездоровый, темно-синий, что ли, цвет.

Из чащи позади десятка Артура уже доносились ликующие крики орков. Они знали, что людям деваться особо некуда. В Муил Майден сунется только сумасшедший. Уж очень нехорошие слухи ходили об этом древнем доме эльфов, погибшем в незапамятные времена.

— Переодеваться бессмысленно, - заявил Артур. - Пока будем скидывать шмотки они порубят нас в капусту. Рон! Наведи переправу. Мы сделаем все, что в наших силах. Постарайся не задерживаться.

Усталый и злой маг только злобно зыркнул на своего командира, но промолчал. Подняв посох над головой, он принялся нараспев читать заклинания, взывая к стихиям.

— Готовься, братцы, - сказал Артур. - Сейчас развлечемся.

Когда из ближайших кустов вынырнули орки, спокойные доселе берега Рудвинга оглушили два слаженных залпа. Два дюжих орка рухнули в грязный песок. Третий пал от прямого удара в горло Артура. Четвертый налетел на щит и тут же лишился глаза.

Пока шел бой, Рон в спешке сплетал заклинание воздушного моста. Эта элементаль была не самой сильной в его арсенале, но кое что он умел. Хоть бы никакая тварь не додумалась стрельнуть в него магией. От стрел спасет магический щит, но вот от атаки шамана…

— Чародей! Фруг! Слева! - заорал Артур, уклоняясь от летевшего в голову метательного топора.

Гном фыркнул и покачал головой. Он еще не успел перезарядить свое ружье…

Зарычав от злости, Артут бросился к шаману, закрывая Рона и обращая внимания орка на себя. Тот тут же метнул в его сторону пульсар… Однако магия разбилась о доспехи паладина. Не из простой стали их ковали мастера святых отцов!

Поняв что к чему, шаман метнулся было обратно в лес, но тут громыхнуло ружье Фруга и меткая пуля сразила непутевого заклинателя наповал. Снаряды гнома чаровал сам Рон.

— Готово! Все на переправу! - закричал маг.

— Вперед! - подтвердил Артур, поддерживая отступающих солдат. Число атакующих орков перевалило уже за три десятка.

При отступлении потерь избежать не удалось. Вражья стрела сразила еще одного мечника - Робина. Остальные же переправились на другую сторону, скрывшись в темно-синей стене Муил Майден.

Оркам оставалось только недовольствовать на берегу. Переправляться они не спешили. Совсем.

***

Юный падаван стоял перед каменным изваянием короля Антареса и внимательно вглядывался в его суровые черты. Изуродованный лик грозного правителя скульпторы по личному приказу Антареса всегда изображали максимально подробно… Это внушало страх и уважение. Король-завоеватель огнем и мечем поднял страну из пепла. Правда, совсем ненадолго. Его неожиданное исчезновение стало большим ударом для государства, последствия которого приходится расхлебывать все последние годы.

— Чувствую я, грусть обуяла сердце будущего рыцаря света, - раздался глубокий голос за спиной Артура. В овальной Зале Памяти - проходной между коридорами - любые слова всегда раздавалась выразительным эхом.

— Да, святой отец. Вы правы, - тихо ответил белокурый юноша.

— Что же гложет тебя, мой юный ученик?

— Я…. - Артур запнулся. - Меня мучает один вопрос… Скажите, отец, неужели каждому уже написана страница в Книге Судеб?

Мудрый священный развел руками.

— Промысел Господень неведом нам во всех деталях, но… не думаю, что жизнь изначально предопределена. Иначе в чем же смысл? Каждый должен найти свой путь к Творцу. И тебе предстоит сделать то же самое на своей нелегкой тропе святого воина.

***

— Даже солнца не видно, - тревожно проговорил Долтор, разглядывая сомкнувшиеся над головой густые кроны исполинских деревьев.

— Вот тебе и Мертвая зона. Такие махины не растут даже в самых что ни на есть живых эльфийские лесах! - недовольно пробурчал Фруг. - Только цвет у них… непривычный несколько.

— Не жизнь питает эти деревья… - пробормотал Рон, коснувшись одного из стволов. - Я даже чувствую, как каждая частичка этих громадин жаждет напитаться моей кровью…

— Если вера крепка, зло не посмеет коснуться тебя, - внушительно проговорил Артур. - Прочтем молитву, воины…

— К чертям твою молитву! - вдруг вспылил маг. - По твоей милости мы уже бродим в этой синеве несколько часов и даже не знаем где находимся!

— Что? Как ты смеешь? - зашипел паладин. В два прыжка он оказался рядом с магом - тот даже не успел сплести самое элементарное заклинание. - Что ты сказал? Куда молитву? Я тебя сейчас разорву! - стальные руки Артура схватили Рона за мантию и трясли со всей доступной силой. - Паршивец! Магия твоя… Все твоя дьяволом проклятая магия! Она сбила тебя со святого пути!

Вмешался Фруг. Он схватил паладина за руки и играючи оттащил разъяренного командира в сторону. Рон же безвольным мешком свалился на землю.

— Успокойся, десятник! - вкрадчиво заявил гном. - Не время… Все устали, у всех сдают нервы. Нужно держаться вместе. Иначе нам конец…

Маг медленно поднялся и принялся оттряхивать одежду.

— Если бы твой бог и был, - злобно пробормотал он, - он не позволил бы этой язве развиться на его с любовью возделанной земле.

— Неисповедимы пути Творца, - покачал головой Фруг. - Да и не забывай, что здесь жили эльфы. Эти безбожники на всякое способны.

Рон фыркнул в ответ.

— На колени, воины, - приказал паладин, едва сдерживая ярость. В его руках уже лежал маленьких томик Святого слова.

Бойцы немедленно исполнили сказанное. Последним опустился Рон. Его лицо было мрачнее ночи.

После переправы отряд некоторое время двигался вдоль русла Рудвинга - Артур планировал выйти в безопасное место и убраться с берегов Муил Майден. Но не тут то было. Орки следовал по пятам, порой постреливая в их сторону из луков. Будто всему зеленокожему племени сдался маленький потрепанный отряд Артура! Пришлось уходить в глубь чащи. Это стало большой ошибкой. Десяток через полчаса потерял всякую ориентацию в пространстве. Сплошь синие заросли и плотный, вязкий воздух. Словно лес сам запутал их…

Закончив молитву, Артур приказал выдвигаться. Куда идти он не знал…

— Смотрите, тропинка! - возвестил Стоун через несколько часов. - Едва видная…

— Тропы в таких местах к добру не ведут, - поморщился Фруг.

— У нас есть выбор? - забрюзжал Рон.

— Командир? Каково ваше решение? - обратился гном к паладину. Тот явно был в некотором замешательстве.

— Блуждать среди кустов мы можем еще несколько десятилетий, - проговорил Артур. Сняв шлем, он начал поправлять смятые волосы, стараясь замять неловкую паузу. - Двинемся по тропе. Держимся вместе и надеемся на Творца. Пусть его сила прибудет с нами.

— Ну как же… - пробурчал Рон.

Заросшая, едва видима тропика петляла среди деревьев, наворачивая немыслимые зигзаги. Солдаты тихо ругались, роптали, но шли… Другого выбора не было.

Пока десяток пробирался сквозь загадочную синеву леса, Муил Майден постепенно открывал свое нутро: древние руины, безжалостно потрепанные временем, целыми поселениями вырастали посреди синего леса. Безмолвные камни, хранившие в себе память сотен лет, хмуро и неприветливо взирали на продвигавшихся по узкой дороге надежды путников. Попадались и скульптуры, поросшие мхом, и мемориальные доски, и даже угрюмые кладбища… В какой-то момент тропа вывела к выложенной черным ониксом аллее, по бокам которой стояли на каменных пьедесталах изваяния эльфийских воинов.

Все казалось спокойным и безмятежным, хотя и тревожным… На привалах ни у кого не получалось заснуть. Долтор вообще заявил, что ему начали слышаться какие-то голоса… Но ничего не происходило. Ужасная, загадочная и никому неизвестная Мертвая зона хранила тишину…

— Ааа! - раздался душераздирающий вопль из тыла отряда. Это сразу же встряхнуло погрузившихся в больную дремоту воинов.

— Что случилось? Кто кричал? - заволновался Артур.

— Это Хотич! - вдруг опомнился Стоун. - Это точно Хотич!

Паладин окинул взглядом отряд и в ту же минуту бросился в сторону отдалявшегося крика. Один из бойцов пропал.

— Хотич! - орал Артур, пытаясь нагнать удалявшегося воина. - Хотич! Какого черта ты убегаешь? Хотич!

Целый отряд несся сквозь кусты и руины, пытаясь нагнать своего сотоварища, но это никак не получалось. Воин бежал быстрее ветра.

В какой-то момент крик оборвался. Лес снова окутала непроницаемая тишина… Ни птиц, ни зверей, ни насекомых в этом лесу не было…

— Проклятье! Как он так быстро убежал? - задыхаясь, пробормотал Артур. - Вроде никогда не отличался…

— Вряд ли он бежал сам, - задумчиво проговорил Фруг. Гном склонился над одним из кустов, изучая ветки.

— Что? - нервно спросил Долтор.

— Его тащили… Я вижу чей-то след и даже следы крови, - уверенно ответил Фруг. - Хотича схватили…

— Но кто? - задал вопрос Стоун и сразу же понял глупость своего вопроса.

— Может, она нам расскажет? - мрачным голосом предположил Рон.

Все обернулись к нему и в ту же секунду обмерли. На дряхлой, едва живой скамейке, приставленной к дереву, сидела маленькая девочка. Ее большие, голубые глаза с интересом изучали воинов. Тонкие, остренькие ушки слегка подрагивали…

— Девочка, - опомнился первым Артур. - Как ты… тут оказалась?

— Я здесь живу, - весело ответила она и улыбнулась.

— Живешь? - переспросил паладин и замялся. Он понимал, что происходит нечто весьма странное, но что делать он не знал. - А не видела ли ты нашего друга?

— Его унес Он, - ответила девочка все также загадочно улыбаясь. Ее остренький пальчик показал в сторону огромного черного входа в склеп.

— Кто Он? - Артур почувствовал, как по его спине пробежали мурашки.

— Дьявол, - сказала эльфа и от души расхохоталась. В этот же миг она просто растаяла в воздухе.

Наступило молчание. Беспорядочные мысли солдат в основном перебегали между двумя возможными вариантами: бежать или бежать так, чтобы пятки сверкали.

— Артур? - слабым голосом спросил Фруг.

— Мы пойдем внутрь, - решительно сказал паладин и направился ко входу в склеп. - Творец защитит наши души. Даже если нас ждет один из его павших ангелов. Вперед, воины, я освещу наш путь.

— Наивный дурак, - прошептал со злостью Рон, но его никто не услышал.

Не медля более, Артур снял с шеи Знак Спасения и поднял его высоко над головой. Его губы медленно зашептали молитву. И с каждым сказанным им словом лес вокруг отряда приходил в движение: налетевший из ниоткуда ветер разбудил деревья, зашелестела листва, завыли и зашумели неизвестные жители руин…

— Смотрите! Тени! - заорал Фишо и вскинул ружье. Действительно, на земле, на камнях и деревьях стали появляться сначала еле различимые, но затем все более и более отчетливые силуэты. Это были фигуры. И они двигались.

— Все в склеп! - завопил Рон и бросился к паладину. Вокруг него в этот время образовался яркий купол света, которого тени отчаянно сторонились.

До склепа успели добежать все… кроме Долтора. Он немного провозился на месте и неуклюже наступил на одну из теней. Воин даже не успел вскрикнуть, как просто распался в прах.

Когда остатки отряда оказались в склепе, Артур наложил на вход Святую печать, похожую на мембрану, святящуюся ярким светом. Сила этой магии не позволял теням последовать за людьми. Они лишь бессильно бились об нее и злобно шептали…

— Шепот. Вы слышите его? Я слышу… Этот шепот… - заныл Стоун.

— Теперь его слышат все… - проговорил Фруг. - Бедный Долтор. А мы ему не верили…

— Посмотрите на пол, - сказал Артур.

— Следы крови, - кивнул Фишо. Его била крупная дрожь.

— Ловушка… - пробормотал Стоун.

— У нас нет выбора, - покачал головой паладин. - Может, Хотич еще жив.

И в подтверждение слов Артура из глубины склепа донесся продолжительный вопль. Словно кого-то медленно и со вкусом разделывали.

— Сдается мне, эти подземелья растянулись на добрые километры… - пробормотал Фруг, покрепче сжимая ружье.

Гном оказался прав. Отряд блуждал среди темных и совершенно пустых коридоров бесчисленные часы. Духота и запах сырости сводил воинов с ума. Стоун не выдержал и сбросил щит со шлемом. Не сдержался даже опытный Фруг, скинув с себя лишние котомки. Фишо еще в лесу избавился от походного хлама. Стрелок скорее всего не верил в счастливое возвращение.

В одичалых подземельях не было ничего странного или пугающего. Кроме всеобъемлющего мрака. Он казался совершенно материальным - словно черная плотная дымка. Разлетаясь от магии паладина, эта мерзость совершенно не реагировала на чародейство Рона. Обычные для всех волшебников заклинания света или горящей лампы не возымели никакого действия на густую черную тьму, заполнившую катакомбы.

— Ни гробов, ни тел… Это не склеп. И даже не грот, - качала головой Фишо. Все его лицо было мокрым от пота.

— Дьявольское место… - прошептал Стоун. С ним было что-то не так…

Фруг резко остановился и тронул воина за плечо. В тусклом свете паладина гном едва разглядел бледное лицо мечника.

— С тобой все в порядке? - серьезно спросил ветеран.

— Да… думаю… да… - заговариваясь, пробормотал Стоун.

— Мне кажется….

— Фруг! Быстро сюда! - рявкнул Артур.

Гном подошел к командиру и внимательно посмотрел на указанное им место. На каменном полу лежали окровавленные вещи и пластины раздробленных доспех.

— Хотич? - быстро спросил паладин.

— То, что от него осталось… - кивнул гном. - Вот его именной медальон.

— А где Стоун? - прозвучал повисший в воздухе вопрос.

Артур оглянулся.

— Это чей сейчас голос был?

Бойцы переглянулись.

— Никто ничего не говорил, - насмешливо сказал Рон.

— Тогда где Стоун? - сквозь зубы процедил паладин.

Воины затравлено переглянулись. Мечник пропал. Без звука.

Артур посвятил в разные стороны коридора. Только мрак. Ничего больше.

— Молодец, командир, завел нас на заклание… Так и пропадем здесь один за другим, - нервно рассмеялся маг.

Паладин злобно глянул на Рона, но ответить ему было нечего.

— Нужно искать выход, - твердо сказал он.

— Может быть, вернемся назад? - улыбаясь, предложил Рон. - Я вроде дорогу запомнил…

— Смотрите, что это? - окликнул их Фишо, гася разгоравшуюся ссору.

Артур подошел к стоявшему в узком проеме стрелку.

— Комната… - прошептал Фишо.

Прижимая Знак Веры к груди, Артур переступил порог небольшого помещения, освещенного тусклыми свечами. Странно, из коридора света видно не было.

Посередине комнаты стоял маленький алтарь. Рядом с ним лежали какие-то дряхлые книги. А на стене перед алтарем… горела красными глазами Голова Зверя - главный символ покровителя Отступников.

Вскинув Знак Веры, паладин размахнулся мечом и разрубил голову Падшего на куски. Крепкий камень легко рассыпался от удара пылающего праведным огнем клинка…

— Очень странно видеть такое в землях эльфов, пускай и мертвых… - пробормотал Фруг.

— Эти земли пустуют многие сотни лет… - пробормотал паладин. Подойдя к алтарю, он внимательно изучил лежащую на нем книгу. - Всякая мерзость могла собраться под сени синего… страшного леса…

— Какой же ты у нас умный, - ехидно заявил Рон.

Артур вскинул голову и оскалился.

— Ты меня порядком достал, проклятый чародей, как и твоя треклятая магия! - заревел паладин.

Рон только улыбнулся. Он стоял в нескольких шагах от разъяренного рыцаря света и не чувствовал никакого напряжения.

— Глупый мальчишка. Ты даже не представляешь себе, как легко ты угодил в западню…

— Что? - пробормотал Артур. Он почувствовал легкую слабость, голова начала кружиться…

— Орки давненько прикармливают эти места свежими душами. Моей задачей было всего лишь немного помочь тебе выбрать правильное направление, сопротивляться тебе, чтобы ты обязательно пошел наперекор гнусному магику…

Ноги паладина затряслись, он упал на колени… Тусклый свет начал расплываться в глазах. Его затошнило.

Рон продолжал что-то говорить, а из-за его спины появлялись какие-то люди. У них были бледные, безжизненные лица и яркие… синие глаза. Они что-то шептали…

— Ко мне мои воины! - из последних сил закричал паладин, сжимая в руке пылающий знак веры. - Ко мне…

Его пересохшие губы стали медленно читать молитву. Каждое слово давалось с величайшим трудом, но Артур продолжал читать слова света, и с каждой строчкой вокруг него разгоралось праведное пламя. Он горело так сильно и так ярко, что слепило глаза. Артур не останавливался. Он продолжал молиться…

***

— Скорее, Фруг! Они настигают нас! - кричал Артур, продираясь сквозь синие заросли. Тонкие, жгучие ветки стегали его по изнеможенному лицу.

Гном остановился на секунду, прицелился и выстрелил. Ближайшая к нему темная фигура с синими глазами кубарем покатилась в овраг.

Сплюнув, Фруг побежал дальше. Бросить ружье он никак не желал, но и перезарядить его не было времени.

Вторым выстрелил Фишо. И тоже попал.

Когда Рон с неизвестными подельниками уже посчитали дело законченным, в ситуацию вмешались высшие силы. Загнанный в угол паладин призвал на помощь такую мощь, что мрачные подземелья разорвало на куски. Получив неожиданную свободу, остатки десятка смогли кое-как выбраться и броситься на утек. Однако куда бежать они не знали… Артур ориентировался на свое чутье. Он был уверен, что на этот раз оно не подведет его.

Но и оставлять их никто не собирался…

— Вперед, скорее! - призывал паладин.

Они выбежали к какой-то темной и холодной речке.

— Думаю, по этому руслу мы сможем добраться до Рудвинга, - сказал Фруг. - Другого пути у нас все равно нет.

Выскочившие несколько преследователей накинулись было на паладина, но Артур всего пару раз крутанул своим гигантским мечом, и враги замертво пали на усыпанные синими листьями землю.

— Поспешим, - крикнул он и побежал вперед.

Он бежал долгое время не оглядываясь - погоня вроде бы отстала. Когда паладин обернулся, чтобы проверить своих товарищей, то тут же встал как вкопанный. Никого не было. За ним никто не следовал - воины провалились сквозь землю.

— Фруг? Фишо? - напрасно звал Артур. Он даже вернулся немного назад, но никого не нашел. Даже следов не было… Словно, за ним никто и не шел вовсе…

Голову паладина неожиданно пронзила острая боль, уши заложило от звона. Тело перестало слушаться. Артур безвольно упал…

Он видел себя идущем во главе огромного воинства. Его облаченные в черные латы ноги ступали по выжженной болью земле. В руках его лежал огромный топор, жаждущий крови…

Мелькало множество странных картин, невиданных Артуром ранее. Какие-то лица, странные события, явления…

Он видел Телмарис, пылающий огнем, он видел жителей, охваченных ужасом… Перед его глазами отчетливо возникал лик Лили. Она страдала! Ей было больно!

А затем.. затем какое-то странное темное место… В нем был резервуар, усеянный черепами… И тьма, вокруг тьма!

Завидев искрящийся в солнце Рудвинг, Артур чуть ли не завопил от счастья. Закинув меч за спину, отважный воин вырвался из мрачных зарослей и поплыл на другой берег. Туда, где светит солнце. Туда! Где его ждут! Ужасы синего леса остались позади… Прочь!

— Вы уверены, что поступаете правильно? - спросил наблюдавший из кустов за Артуром Рон. Паладин к тому времени почти успел добраться до противоположного берега.

— Конечно, - кивнул старый маг с белоснежной бородой.

— И вы настолько уверены, что ваш подопытный сможет принести пользу?

— Он еще не подводил меня, - покачал головой маг. - Не подведет и на этот раз. Правда, ему потребуется некоторое время. Чтобы привыкнуть к новой обстановке. Ведь он так долго не был дома, и его память, несколько нарушилась… Впрочем, идем друг. Дела Анклава не ждут.

Макс Каменски

30.05.2011

Страница из

Пожалуйста Войдите (или Зарегистрируйтесь), чтобы оставить свой комментарий